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Best-seller du début des années 1990, Les piliers de la terre est un roman historique dont l'action court sur près de la moitié du XIIème siècle, essentiellement en Angleterre. Elle s'articule autour de la construction d'une cathédrale dans un petit village du sud du pays, et pour ou contre laquelle se bat une galerie de personnages représentatifs de toute la société médiévale. Il s'agit déjà du prieur du village qui s'oppose à son évêque, viscéralement opposé à la construction ; il s'agit aussi de la famille Hamleigh qui dirige brutalement et de manière intéressée le comté ; il s'agit encore du peuple, représenté par les familles des bâtisseurs, et dont la vie dépend grandement de ce chantier, le pays étant par ailleurs en proie à la guerre civile et, bien souvent, à la famine.

Si le village est partiellement imaginaire (Kingsbridge existe bel et bien, mais aucune cathédrale n'y a jamais été construite), Ken FOLLETT s'appuie sur des bases historiques solides, notamment une catastrophe maritime de 1120, qui eut pour conséquences de laisser le trône d'Angleterre sans héritier et de redistribuer très significativement l'échiquier politique anglo-normand. Sa prose est également particulièrement efficace pour reconstituer la société du début du bas Moyen-Age dans toutes ses composantes. Enfin, l'auteur s'est très sérieusement documenté sur l'architecture gothique « primitive » et illustre son récit de descriptions très précises de ce style et des techniques de construction qui lui étaient alors associées.

Ajoutons à cela des destins hors du commun, des personnages soit attachants soit détestables, quelques batailles, beaucoup de machinations politiques et deux histoires d'amour touchantes, et nous obtenons un roman agréable et enrichissant. Certes quelques longueurs émaillent ici et là cette vaste fresque, de même que l'intrigue manque quelque peu de suspense ; toutefois l'oeuvre mérite sans aucun doute son statut de best-seller international.

CITRIQ

Les piliers de la terre - Ken FOLLETT (The Pillars of the Earth, 1989), traduction de Jean ROSENTHAL, Le Livre de Poche, 1992, 1056 pages

Les piliers de la terre - Ken FOLLETT (The Pillars of the Earth, 1989), traduction de Jean ROSENTHAL, Le Livre de Poche, 1992, 1056 pages

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