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L'Angleterre à la fin du XIXème siècle. Amelia Peabody, célibataire de 32 ans, est extravagante et anticonformiste. A cette époque, cela revient à refuser le rôle que l'on attribue traditionnellement à la femme : être belle et élever les enfants. Après avoir pris soin de son vieux père, qui lui fait partager jusqu'à ses derniers instants sa passion pour l'Egypte ancienne, elle décide de partir pour ce pays. En chemin elle rencontre Evelyn Barton Forbes avec laquelle elle poursuit sa route. Une fois sur place, les deux femmes rencontrent un éminent et irascible égyptologue et découvrent avec lui les mystères de l'Egypte ancienne.

Tel est le point de départ d'une longue série de romans policiers dont les intrigues se déroulent pendant l'âge d'or des découvertes archéologiques en Egypte. Encore est-il que le sujet de ce premier roman est aussi et avant tout la condition féminine en Angleterre au tournant du XXème siècle, Amelia et Evelyn se posant comme représentatives du statut des femmes de la bourgeoisie victorienne. Et comme c'est Amelia Peabody elle-même qui raconte son histoire, le ton employé est celui de l'humour, l'héroïne ayant un sens de la répartie hors du commun.

Quant au côté policier du roman, il se développe autour d'une momie qui prend vie et apparaît subrepticement pour terrifier ses victimes. Amelia n'étant toutefois pas superstitieuse et gardant les pieds sur terre, va alors développer des qualités de détective qu'elle ignorait jusqu'alors.

Un crocodile sur un banc de sable est donc un roman léger, dans la plus pure tradition du roman feuilleton qui fleurissait à l'époque d'Amelia Peabody. Il n'en demeure pas moins parfaitement documenté sur l'Histoire de l'Egypte et sur les techniques archéologiques, Elizabeth PETERS, de son vrai nom Barbara MERTZ, étant égyptologue de formation. Cela ravira les nombreux amateurs de cette discipline autant que le lecteur en quête d'une intrigue policière simple et/ou d'un univers au charme suranné.

 

CITRIQ

Un crocodile sur un banc de sable - Elizabeth PETERS (Crocodile on the Sandbank, 1975), traduction de Louis de PIERREFEU, illustration de MANCHU, Le Livre de Poche n° 14439, 1999, 320 pages

Un crocodile sur un banc de sable - Elizabeth PETERS (Crocodile on the Sandbank, 1975), traduction de Louis de PIERREFEU, illustration de MANCHU, Le Livre de Poche n° 14439, 1999, 320 pages

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